De meest krachtige supercomputer op wielen, zo noemt Toyota het zelfrijdende voertuig dat al over één jaar op de markt moet komen. Toch heeft het bedrijf nog veel werk te doen.

Hardware en software

Toyota moet de benodigde hardware en software ontwikkelen, manieren vinden om de technologiekosten drastisch te verlagen en tegelijkertijd meer softwareschrijvers aannemen om alle plannen uit te werken. Aan James Kuffner, CEO van Toyota Research Institute Advanced Development Inc (TRI-AD) de taak om sturing te geven aan dit project.

TRI-AD

Kuffner beschrijft TRI-AD in een interview met Automotive News als ‘de brug van het prototype naar het product’. Toyota hoopt in 2020 het eerste zelfrijdende voertuig te introduceren.

Dr. James Kuffner - CEO TRI-ADDr. James Kuffner - CEO TRI-AD


Supercomputers op wielen

“De prototypes en preproductievoertuigen die de teamleden hier bouwen bij TRI-AD zijn de slimste supercomputers op wielen”, aldus Kuffner. Toyota werkt voor de ontwikkeling van deze voertuigen samen met Aisin Seiki en Denso en investeert maar liefst 2,8 miljard dollar in de afdeling om software te ontwikkelen waardoor voertuigen zelfstandig moeten kunnen rijden. De eerste technologie, genaamd Highway Teammate, moet in 2020 gereed zijn. De technologie debuteert in een Lexus. Een aangepaste Lexus LS fungeert nu al als mobiel laboratorium.

Demonstratie vrij eenvoudig

“Als je denkt aan het bouwen van een onderzoeksprototype, dan is het geven van een demonstratie erg eenvoudig, maar een product voor de consument maken is ontzettend moeilijk”, zegt Kuffner.

500 mensen

Bij TRI-AD werken nu zo’n 500 mensen. Ongeveer tachtig procent van de werknemers is afkomstig uit Japan. Desondanks wordt er gewoon Engels gesproken. Nu bezet de speciale afdeling binnen het Toyota-concern nog twee verdiepingen van een flatgebouw in Tokio, maar vanaf aankomende zomer krijgt TRI-AD een eigen onderkomen met vijf verdiepingen met ruimte voor 1.000 engineers. Volgens Kuffner wordt het nog een flinke uitdaging om al die plekken op te vullen, omdat het aanbod software-engineers niet heel groot is. Veel moeten uit het buitenland gehaald worden.

Speciale hardware

Om een auto zelfstandig te laten rijden, is niet alleen speciale software nodig. Ook speciale hardware is essentieel om een auto alle berekeningen te laten uitvoeren. Daarom is het prototype - een Lexus LS dus - uitgerust met geavanceerde camera’s en met radar- en lasertechnologie.

Kosten drastisch verlagen

Ken Koibuchi, Chief Technical Officer bij TRI-AD, stelt dat die technologie vrij prijzig is. “We moeten naar manieren vinden om de kosten drastisch te verlagen”, zegt Koibuchi. Volgens hem gaat het om een prijsdaling van meer dan vijftig procent ten opzichte van de hedendaagse tarieven.