Oh ironie! Op de dag dat de diesels van Volkswagens steeds meer onder vuur komen te liggen is het 102 jaar geleden dat Rudolf Diesel op mysterieuze wijze verdween. Hij stapte op 29 september 1913 op een stoomboot naar Engeland, maar kwam daar nooit aan.

Rudolf Diesel


Diesel - die in 1893 de dieselmotor uitvond - heeft de nacht daarvoor doorgebracht in hotel De la Poste in Gent en gaat in Antwerpen, samen met twee reisgenoten, aan boord van de veerboot Dresden. Zijn bestemming is Harwich, vanwaar hij zal doorreizen naar Ipswich voor een bezoek aan de Consolidated Diesel Manufacturing-fabriek.

Na de afvaart wordt er uitgebreid gedineerd en praat Diesel honderduit over de toekomst van zijn motor. Kort nadat de stoomboot Vlissingen is gepasseerd, rond tien uur ’s avonds, wenst hij zijn gezelschap welterusten en vraagt hij de steward hem om kwart over zes te wekken. De volgende morgen verschijnt Diesel niet in de ontbijtzaal.

Om half acht gaat de steward zijn hut binnen en vindt hij het bed onbeslapen. Diesels nachthemd ligt opgevouwen op het kussen en zijn horloge is zo op het nachtkastje neergezet dat de wijzerplaat gemakkelijk zichtbaar is vanuit bed. Diesels hoed en jas worden op het achterdek van de Dresden gevonden, keurig weggelegd bij de railing.

"De volgende morgen verschijnt Diesel niet in de ontbijtzaal"

Tien dagen later ontdekt een Nederlands schip nabij Noorwegen het lijk van een man in het water. Het lichaam is in verre staat van ontbinding en kan niet worden geïdentificeerd. De bemanning vindt echter een pillendoosje, een zakmes, een portemonnee met Nederlands en Engels geld en een brillenkoker. Bezittingen die de zoon van Diesel later herkent als die van zijn vader.

Vlak voor zijn reis blijkt Diesel een pakketje aan zijn vrouw te hebben gegeven met instructies om het pas na een week te openen. Erin zitten 200.000 Duitse mark en een aantal financiële documenten die duidelijk maken dat Diesel vrijwel failliet was. In het dagboek dat de uitvinder meenam op het schip staat bij 29 september 1913 een markering getekend. Diesel heeft ogenschijnlijk zelfmoord gepleegd.

Complotdenkers gaan er echter vanuit dat Diesel is vermoord, hetzij door een concurrent, hetzij door een vijandige natie. Diesel was namelijk op weg naar Engeland om motoren aan de Britse marine te verkopen voor gebruik in onderzeeboten. En dat in een jaar waarin de politieke spanningen binnen Europa op knappen stonden. Minder dan een jaar na Diesels dood brak de Eerste Wereldoorlog uit.